PalmPilot de la 3Com

Ținând lumea în palmă.

Harrison Forbes

La sfîrșitul anilor '70, actorul Lee Majors era tînăr, arătos și poreclit „Omul de șase milioane de dolari”. Juca rolul unui pilot al Air Force al cărui avion se prăbușea, în timpul unei misiuni de rutină. Viața sa atîrna de un fir de păr, iar șansele de supraviețuire erau foarte reduse. Foarte reduse, pînă a apărut Oscar. Oscar se ocupa de un proiect guvernamental de dezvoltare a organelor bionice. Dacă reușea să supraviețuiască, pilotul urma să aibă un viitor strălucit. Singura problemă ar fi fost faptul că devenea proprietatea lui Oscar, iar viața sa personală nu ar mai fi semănat cu cea care fusese pînă atunci. Atunci cînd și-a revenit, a primit o nouă identitate și a trebuit să se desprindă complet de trecutul său. Desigur că soția sa a trebuit să aleagă între fericirea personală și viața bărbatului ei… (nici un serial nu ar fi considerat respectabil, dacă nu ar exista tema sacrificiului personal… Cîțiva ani mai tîrziu, datorită succesului acelor episoade, și ea a avut un accident, sărind cu o parașută, iar în acest fel a luat naștere „Femeia Bionic㔅) Pilotul a fost înzestrat cu o ureche bionică, în stare să asculte o conversație desfășurată la kilometri depărtare, cu niște ochi care ar fi făcut de rușine orice șoim, avînd capacitatea de a putea focaliza pe orice și pe oricine, cu niște mușchi care-i permiteau să îndoaie bare de oțel și cu picioare care-l făceau capabil să alerge cu 140 km/h… În anii '70, aceste lucruri erau science-fiction; astăzi, fata mea, în vîrstă de 10 ani, se uită la aceste episoade și nu înțelege ce mare lucru arată acestea… Există oameni cu membre bionice, există oameni cu inimi bionice, putem să le vorbim computerelor, iar ele ne pot răspunde… Nu va părea surprinzător că, la început de an, nu voi căuta o agendă pentru nevasta mea și un calendar de birou pentru mine. După zece ani, voi renunța la aceste lucruri, în favoarea unui PalmPilot de la 3Com.

Ar trebui să tragem învățăminte din istorie, pentru a nu mai repeta greșelile trecutului, dar una din trăsăturile profund omenești este capacitatea noastră de a uita. Probabil că asta e cauza pentru care John Scully, vedeta PepsiCo și-a terminat cariera, în mod abrupt, la Apple. Ne plac învingătorii, iar față de învinși nu ne arătăm îngăduitori. El și-a jucat viitorul mizînd pe Personal Digital Assistant și a pierdut. A trebuit să plătească prețul pe care îl plătesc toți deschizătorii de drumuri. PDA nu era un produs rău, dar avea două defecte. Primul - era prea avansat pentru epoca în care apăruse. Al doilea - lipseau programele bune scrise pentru el. Nici marketingul său, dacă vreți o părere personală, nu a fost tocmai un model. Apple și-a prezentat produsul marelui public într-un mod care poate fi caracterizat drept imaginativ, dar nu și cu simț al afacerilor: un tinerel, mîndru și arătos, stă pe plajă și, în timp ce se uită după fete, trimite un fax la birou. Nu vreau să par gelos, dar majoritatea întreprinzătorilor nu își fac afacerile pe plajă, uitîndu-se după frumusețile locale și nici nu au 18 ani și arată atletic…

În ciuda faptului că mesajul reclamei nu era bine gîndit, cîteva elemente ale PDA au atras atenția asupra lor. Aparatul era foarte mic, iar mouse-ul fusese înlocuit cu un stilou care se mișca deasupra unui mic ecran, la fel ca un stilou obișnuit. Comenzile se transmiteau apăsînd pe iconuri, iar textul se introducea prin scriere „de mînă”. Echivalentele din ziua de azi sînt adevărate ciclotroane și multe dintre ele nu se pot lipsi de tastatură sau de mouse. Pentru PDA, viitorul părea strălucit; cu toate acestea, faptul că nu exista o interfață între el și aplicațiile industriale a dus la dispariția sa. Și totuși… poate că lucrurile nu stau chiar așa. Mulți producători adoptaseră ideea propusă, dar nici unul nu venise cu ceva care să o facă mai atractivă. Nici unul, în afară de Lotus. Pentru toți cei care am prins și vremurile de odinioară, asocierea numelui „Lotus” cu altceva decît foile de calcul (spreadsheet) pare ciudată. Pentru cei tineri, sintagma „Lotus și foile de calcul” pare și mai ciudată, deoarece Mașina Americană de Spălat Creiere, Microsoft, i-a făcut să creadă că sinonimul „foii de calcul” ar fi „Excel”…

În afară de foaia de calcul, Lotus a adus lumii IT conceptul de „collaborative computing”. În orice organizație, aproape toate proiectele sînt rezultatul unui efort comun. Pentru cei care sînt implicați în așa ceva, ar fi cu neputință de imaginat să nu poată schimba informații între ei. Să ne imaginăm o firmă care se ocupă cu sistemul de încălzire și de condiționare a aerului. Un client sună, în cursul dimineții, pentru a anunța o problemă și a cere ajutor. Operatoarea recepționează cererea, se uită pe programări și se înțelege cu clientul asupra unei date a intervenției. După ce închide telefonul, operatoarea îl anunță pe cel de la intervenții că trebuie să treacă și pe la noul client, pe lîngă cei programați deja. În același timp, scrie și un ordin de serviciu în care precizează ce anume are de făcut cel de la intervenții, care, la rîndul lui, va completa detaliile despre lucrarea efectuată. Cînd acest ordin ajunge înapoi la operatoare, ea introduce informația în computer, iar mașina generează o chitanță, care va fi trecută la capitolul credite. Chitanța merge la client, care onorează factura, iar contul companiei este actualizat. Pe baza informației din aceeași chitanță, se calculează suma cuvenită celui de la service, pentru munca prestată.

Tot acest proces ar putea fi transformat, dacă cei care participă la el ar modifica on-line informații, în timp ce se desfășoară fiecare etapă. Programarea ar putea să se facă on-line și să ajungă la mecanic imediat. La rîndul lui, acesta ar putea transmite on-line informații asupra lucrării care trebuie efectuată, odată ce a ajuns la client, iar chitanța ar putea să fie pregătită și transmisă clientului, înainte ca lucrătorul să fi plecat de la el. În plus, în baza de date a companiei ar rămîne numărul de ore pe care le-a efectuat în acea lună sau toate lucrările efectuate pentru un anumit client, de-a lungul timpului. La acest gen de activități, Lotus Notes se pricepe cel mai bine, care conectează aplicații separate, în așa fel încît toți membrii grupului să profite de pe urma acestui lucru. Dacă un PDA ar fi conectat la acest tip de rețea, toate tranzacțiile de mai sus ar avea loc prin intermediul computerului pe care îl ții în palmă.

Desigur că PDA nu a fost proiectat să aibă funcționalitatea unui computer desktop sau laptop, iar cel care încearcă să-l substituie acestora, nu a înțeles nimic. Tot nimic nu a înțeles nici cel care folosește un laptop de 2000 de dolari pentru a-și ține agenda și numerele de telefon… În schimb, cel care folosește acest aparat de mărimea portofelului la citirea și trimiterea de e-mail, la programarea activităților și organizarea informației imediate, a înțeles exact la ce folosește PDA.

Pentru oameni, șapte ani nu înseamnă prea mult, dar pentru lumea computerelor înseamnă o veșnicie. Astăzi, cînd ne referim la evenimentele de acum șapte ani, parcă am vorbi despre Revoluția Franceză. De aceea, nu voi căuta să aflu cum se numea înainte de a fi cumpărată, acea diviziune a 3Com, care produce PalmPilot. Altceva e important: faptul că, în mai puțin de un an, au fost vîndute cam un milion de bucăți. Pe 16 decembrie, Changepoint, un VAR din Canada, împreună cu 3Com și Lotus, au prezentat unui grup de consultanți rezultatul parteneriatului lor: PalmPilot rulînd un organizer bazat pe Lotus Notes. La seminar au luat cuvîntul trei oameni: președinții consiliilor de administrație ale Changepoint și diviziunii PalmPilot de la 3Com și o înaltă oficialitate de la Lotus, Wayne Stern. Gerry Smith, președintele de companie tipic, care vorbește tare și se poartă de parcă te-ar cunoaște de-o viață, a făcut o scurtă prezentare a companiei sale. Și-au început activitatea în 1992, administrînd proiecte pentru companiile Fortune 500. La mijlocul anului 1993, tehnologia Changepoint și experții săi se simțeau încătușați de soluțiile existente pentru administrarea proiectelor. Deși existau unelte excelente pentru modelarea proiectelor, acestea nu aveau disponibilități pentru comunicare, colaborare și coordonare. Astfel că, ei au decis să creeze propria lor aplicație pentru administrarea proiectelor, bazîndu-se pe o trăsătură fundamentală - comunicarea. În 1994, au introdus Remind-Workgroup and Project & Resource Management. Acest program este rezultatul experienței lor și este dezvoltat în Notes.

Keith Remee, de la 3Com a prezentat istoria PalmPilot. Introdus în 1990, avea caracteristici interesante, dar fără multe șanse de a fi altceva decît o jucărie inteligentă. Adevărata valoare i-a fost adăugată atunci cînd, printr-un pachet software, a fost transformat într-un instrument de comunicare. Astăzi, ceea ce îl face atractiv nu este faptul că îți poți ține în el cîteva mii de adrese și de numere de telefon, ci faptul că te poți conecta cu el la un server, îți poți actualiza informația conținută și poți trimite și primi e-mail. Majoritatea utilizatorilor de astăzi folosesc computere desktop pentru a realiza aceste operații; e adevărat că notebook-urile au rezolvat niște probleme fizice, dar încă au neajunsuri: alimentarea cu energie, folosirea lor în locuri fără mult spațiu liber, o durată scurtă a vieții bateriei. PalmPilot este o soluție foarte potrivită pentru cei care au nevoie doar de anumite servicii atunci cînd pleacă la drum.

Ultimul vorbitor, Wayne Stern nu ne-a spus nimic nou, dar prezența sa ne-a binedispus. Am și eu prejudecățile mele față de cei care au poziții înalte și se îmbracă fără gust… Nu că nu mi-ar fi plăcut culoarea costumului său, deoarece culoarea gri-petrol îmi place. Nu că nu mi-ar fi plăcut ciorapii săi negri sau pantofii săi maro, dar sînt alergic la cămașa cu dungi peste care se pune o cravată cu arabescuri… Și, de fapt, nu formele geometrice de pe cravată mă deranjau, ci culorile lor - roșu închis, albastru și alb… Pentru a completa portretul, Wayne ne-a spus că, înainte de Lotus, a lucrat la EDS-General Motors… Cînd am aflat toate aceste detalii, am înțeles că Lotus este cu adevărat în încurcătură… Domnul Stern nu ne-a oferit multe amănunte, dar, ca un adevărat fost lucrător în industria automobilului, a fost o prezență colorată în mijlocul nostru…

Una dintre trăsăturile esențiale ale produsului este multitudinea de programe care administrează proiecte cu care poate interfața. Altă trăsătură interesantă este că nu rulează Windows CE. În ziua de azi, cînd nebunia Windows poluează orice e legat de computere, este reconfortant să vezi că unii producători găsesc alternative la funcționarea mașinilor lor. Ceea ce m-a dezamăgit a fost faptul că 3Com nu acordă nici un credit Java și nu au nici un plan legat de aceasta. Sper să nu aibă soarta dinozaurilor, deoarece eu tocmai mi-am comandat aparatul produs de ei…

În ciuda faptului că, atunci cînd intrasem în clădire, luasem hotărîrea să nu aduc vorba de OS/2, am avut plăcuta surpriză de a vedea pe cineva din audiență (un om de la IBM, specialist în Notes pe 390) cum întreabă: „Dar cu OS/2 cum rămîne ?” Întrebarea a fost pusă imediat după ce Keith a menționat că 3Com nu are nici un interes în Windows CE. Răspunsul său a fost că nici OS/2 nu prezintă interes pentru ei. Mi-am amintit hotărîrea de a nu spune nimic despre OS/2, așa că am întrebat: „Dar Java ?” Vorbitorul a părut încurcat și a zis: „Ce e cu Java ?” „Păi”, am răspuns eu, „nu vă interesează OS/2, dar Java vă interesează ? Și dacă vă interesează, cum anume vreți să o folosiți, dacă nu cu OS/2. Sau aveți de gînd să utilizați JavaOS pe care Mike Lawarie, noul președinte al Network Computer Division l-a menționat într-una dintre prezentările sale ?” În sală, unii au început să rîdă, iar tipul de la Lotus s-a ridicat și a părăsit încăperea. Keith nu avea de gînd să mai continue discuția pe acest subiect, iar eu am încheiat cu o amenințare: „Sper că vă dați seama că era Java se apropie…” Cred că am un talent deosebit de a mă face iubit de vorbitori… În pauză, cel de la IBM a venit să discute cu mine și am schimbat cîteva idei despre Java, Lotus și viitor…

Cu toate că nu beneficiază de mașina de publicitate Microsoft, PalmPilot este un aparat destul de popular. Prima oară l-am văzut în primăvara trecută, la o prezentare Blue Bird, cînd cei de la IBM îl arătau în-tr-o parte și într-alta. IBM a licențiat PalmPilot sub numele de WorkPad, iar angajaților săi le este foarte familiar. Desigur, și faptul că Lotus Notes este la baza activității sale a ajutat enorm. Atunci cînd i-am dat cartea mea de vizită tipului de la IBM, el a scos din buzunar un asemenea aparat și a verificat dacă are adresa mea. Nu o avea și a introdus-o în timp ce vorbea cu mine și citea cartea de vizită. Avea cîteva mii de nume înăuntru…

Așa cum am spus, trebuie să mă duc să-mi ridic propriul exemplar, pe care l-am comandat. Nu știu dacă o voi face pînă ce voi termina povestea aceasta, așa că voi da cîteva detalii despre el, din materialele pe care le-am primit la seminar.

Este foarte mic, 11.5 cm și 180 g, ceea ce îl face mai potrivit pentru buzunar sau geantă decît pe oricare alt aparat similar. E alimentat de două baterii, care îi asigură o autonomie de 6 ore on-line. La cumpărare, primești un sincronizator, PalmPilot Connected Organizer, PalmPilot Professional Edition Handbook, un Quick Start Guide, adaptor DB-25 pentru portul Com și o jachetă protectoare. Există o mulțime de add-ons: modem PalmPilot de la 3Com, CardScan de la Corex Technology, care introduce rapid cărți de vizită în sistem, Financial Consultant de la Landware Inc.m care transformă PalmPilot într-un puternic instrument de analiză cu 55 de funcții (amortizare, depreciere, fluctuații etc.), Time Reporter de la Iambic Software, care permite facturarea cu ora sau în regim fix și exportul rezultatelor în cele mai cunoscute formate ale bazelor de date, PilotClock de la Wing Software, care arată orele pe mapamond și are tot felul de alarme programabile, World Time de la Creative Digital Publishing Inc, care are o bază de date cu mai mult de 260 de țări și orarele respective. Eudora, clientul de e-mail de la Qualcomm, poate fi folosită pentru sincronizarea cu PalmPilot. Network HotSync de la 3Com poate sincroniza PalmPilot atît prin docking, cît și prin dial-up. Și, în fine, puteți trimite și recepționa faxuri cu HandFax de la Smartcode Software Inc.

Lista este lungă; am ales doar cîteva oferte pentru administrarea companiei, dar, deja vă puteți da seama că PalmPilot reprezintă una dintre cele mai interesante instrumente de pe piață.

Nu știu dacă PalmPilot va fi răspunsul final la provocarea reprezentată de mobile computing, dar, fără îndoială, este o etapă importantă în dezvoltarea acestui concept. Următorul pas ar fi un telefon celular care să beneficieze de toate caracteristicile menționate anterior. Există actualmente un asemenea telefon, dar nu are toată puterea pe care o are PalmPilot. Nu cred că lumea va da năvală înspre asemenea aparate, pînă cînd rețeaua telefonică digitală nu va fi realizată în totalitate. Mie ideea îmi surîde, deoarece nu prea mai am buzunare disponibile - într-unul am telefonul, în altul portofelul, în altul port-card-ul, într-unul banii, iar în altul cheile de la mașină…

Nu închei povestirea fără a vă spune că, în cîteva luni, va apărea variantă color a PalmPilot…


BYTE România - februarie 1998


(C) Copyright Computer Press Agora